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En la búsqueda de polí­meros naturales que sustituyan a los plásticos derivados del petróleo, los cientí­ficos acaban de descubrir que un microorganismo de Suramérica produce poli-beta-hidroxibutirato (PHB), un compuesto biodegradable de interés en las industrias alimentaria, farmacéutica, cosmética y del embalaje.

La protagonista es la bacteria Bacillus megaterium uyuni S29, una cepa que produce la mayor cantidad de polí­mero del género, ha sido localizada en los «ojos de agua» del famoso salar de Uyuni, en Bolivia.

“Son ambientes muy extremos que favorecen la acumulación intracelular de PHB, un material de reserva que la bacteria utiliza en épocas de escasez de nutrientes”, explicó a la agencia de noticias SINC la doctora Marisol Marqués, microbióloga de la Universidad Politécnica de Cataluña (UPC).

Cientí­ficos de la UPC y de la Universidad Tecnológica de Graz (Austria) han conseguido que el bacilo produzca en el laboratorio cantidades significativas del compuesto en condiciones de cultivo similares a las de la industria. La técnica se publica en las revistas Food Technology & Biotechnology y Journal of Applied Microbiology.

“El biopolí­mero resultante tiene propiedades térmicas diferentes a los PHB convencionales, lo que hace que se pueda procesar de una forma más fácil, independientemente de su aplicación”, destaca Marqués.

La investigadora reconoce que los costes de producción de los biopolí­meros son, en general, todaví­a elevados y no competitivos si se comparan con los polí­meros convencionales, aunque se está avanzando en este sentido.

El equipo ha conseguido, por primera vez, reducir el elevado peso molecular del PHB mediante enzimas lipasas –disgregan las grasas–, así­ como utilizar el biopolí­mero para formar nano y microesferas cargadas con antibiótico para poder controlar su difusión por el organismo.

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Felipe Ovalle

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